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Opinion | What Would a $15 Minimum Wage Do to Small Businesses?

SAVANNAH, Geórgia. – Othel Plowden, um georgiano de 32 anos criado no sul, trabalha na indústria de alimentos e hospitalidade há mais de 15 anos. Desde a adolescência, ele trabalhava nas mesas e virava hambúrgueres, ele foi um assistente de serviço de alimentação e um fornecedor privado, e agora ele dá aulas de hospitalidade no Culinary Institute of the South. “A hospitalidade é uma das, senão a maior, indústria do Sul”, disse-me ele. “Infelizmente, muitos desses empregos, sejam em hotéis, restaurantes ou bares, não tiveram um aumento nos salários em mais de uma década.”

No mês passado, democratas progressistas no Congresso tentaram adicionar uma cláusula ao último projeto de lei de alívio do coronavírus, aumentando o salário mínimo federal para US $ 15 por hora até 2025. O parlamentar do Senado, que policia os códigos internos da câmara, decidiu na noite de quinta-feira que a mudança proposta violou as regras orçamentais para a aprovação de pacotes que apenas atingem a maioria simples.

Mas o debate de um mês em torno do esforço chamou a atenção de Plowden, milhares de trabalhadores do setor de serviços em todo o Sul e seus gerentes. Embora as pesquisas nos últimos anos tenham mostrado a maioria dos georgianos apóia com um salário mínimo de US $ 15, muitos ainda se encontram divididos entre fazer a coisa certa para os trabalhadores e fazer o que é bom para os negócios.

O salário mínimo federal, que não mudou desde 2009, fica em US $ 7,25 por hora; o mínimo federal para trabalhadores que recebem gorjeta é de US $ 2,13 por hora. Esses baixos salários mantêm os custos gerais baixos para empresas e empresários. No entanto, quase 1 em cada 4 savannahianos vivem na pobreza, mais de 44 por cento não têm capacidade para pagar uma habitação de qualidade e os trabalhadores do setor de serviços constituem uma parte desproporcional dos que lutam. Dependendo de onde você está neste estado, esses números só pioram.

Um adulto solteiro deve fazer pelo menos $ 12,90 por hora para atender ao custo básico de vida em Savannah. Mas as leis salariais da Geórgia apenas cumprem os mínimos federais; para muitos, isso significa encontrar várias fontes de renda para sobreviver.

“A maioria dos meus amigos do setor, sejam gerentes ou servidores e bartenders, estão trabalhando em dois empregos”, disse Plowden. Mesmo assim, ele ainda tem reservas quanto à Luta por US $ 15, como costuma ser chamada. “Claro, acho que o salário mínimo deveria aumentar”, disse ele, “mas não acho que tenha havido muito pensamento sobre como tudo seria mapeado, especialmente se fosse feito tão rapidamente”.

Alguns empresários locais compartilham dessa preocupação. Jennifer Jenkins, uma artista de 44 anos originária do Texas, possui quatro empresas aqui: The Coffee Fox, Foxy Loxy Cafe, Fox and Fig e Henny Penny Cafe. Chiques, mas acolhedores, são locais populares entre nativos e turistas, e prósperos. Aumentos automáticos no salário mínimo muito altos ou muito cedo, diz Jenkins, a forçariam a fazer algumas escolhas difíceis.

Para funcionários que recebem gorjeta que ganham o mínimo de $ 2,13, se esse salário por hora mais gorjetas não soma o mínimo de US $ 7,25 a hora, o empregador atualmente deve compensar a diferença. “Enquanto as gorjetas continuarem sendo consideradas ganhos para satisfazer os US $ 15 por hora, estaremos bem”, disse Jenkins. Mas ela está preocupada com Henny Penny Cafe “porque é principalmente trabalho de cozinha e poucas gorjetas”.

Ela diz que já está pagando aos empregados da cozinha sem gorjeta acima do mínimo de $ 7,25, entre $ 10 e $ 12. “Eu adoraria pagar a todos eles US $ 15 por hora, mas se eu fosse forçada a fazer isso durante a noite, não sei como Henny Penny sobreviveria”, disse ela.

Mas há boas notícias para ela e outros proprietários de pequenas empresas nos detalhes frequentemente esquecidos do atual proposta: Seus aumentos ocorrem em cinco incrementos anuais, desde junho até junho de 2025.

A proposta dos democratas, no entanto, elimina o salário sub-mínimo para trabalhadores que recebem gorjeta. Portanto, Jenkins teria de pagar aos trabalhadores qualificados para receber gorjetas uma base de US $ 15 por hora até 2025, independentemente de quanto eles ganham a mais com os clientes.

Pensando em compromissos, a Sra. Jenkins se perguntou em voz alta se o o tamanho de uma empresa deve fazer diferença na maneira como os aumentos salariais são implementados. “É preciso permitir que empresas com menos de 500 funcionários sejam mais ágeis”, disse ela. “Assim que você tiver mais de 500 funcionários”, como muitas redes regionais e corporações multinacionais, “sinto que você tem maneiras de construir capital de backup para manter essas folhas de pagamento.”

Como a economia de Savannah é impulsionada por uma indústria de turismo e hospitalidade altamente competitiva – onde a qualidade do serviço pode ser a diferença entre uma casa lotada e a falência – muitos proprietários de negócios locais, como Juan Manuel Rodriguez, dizem que já estão oferecendo salários competitivos para manter os melhores funcionários.

Rodriguez e sua filha Melody Rodriguez Schanely possuem e dirigem o Rancho Alegre, um restaurante cubano in style. Ele diz que descobriu rapidamente o valor comercial de salários mais altos após a inauguração em 1999: “Anos atrás, quando pagávamos o salário mínimo, perdíamos bons funcionários, especialmente na cozinha”.

Agora, seus trabalhadores de cozinha ganham até US $ 17 por hora. Mas ele é igualmente ambivalente sobre um aumento federal. “Não fecharemos nossas portas se o salário mínimo aumentar, mas certamente teremos que aumentar nossos preços”, disse. O tempo é essential: considerando os desafios trazidos pela pandemia, ele disse que não apoiaria um aumento que viesse já neste verão.

Em 2020, a Sra. Jenkins e o Sr. Rodriguez receberam fundos do Programa de Proteção ao Cheque de Pagamento, que fornece empréstimos para ajudar as pequenas empresas que tentam se manter à tona enquanto mantêm sua força de trabalho empregada durante a crise.

“Estou prestes a me inscrever para a segunda rodada do PPP”, disse Jenkins. “Quando as pessoas veem uma fila na calçada da Foxy, pensam que estamos indo muito bem.” Embora ela diga que o negócio está “passando”, ela provavelmente ainda iria afundar após cada ciclo da folha de pagamento sem os fundos do PPP.

No entanto, ninguém em Savannah sente as lutas pelos baixos salários e o aumento do custo de vida mais do que os nativos sistematicamente expulsos de suas casas no centro da cidade para as margens suburbanas da cidade. Lá fora, o transporte público é ruim, as oportunidades de trabalho são escassas e as pessoas com dificuldades não têm dinheiro para dar tanto gorjeta.

Em brochuras on-line repletas de imagens cintilantes das 22 praças da cidade adornadas com carvalhos e povoadas por turistas, Savannah proclama ser a Hostess City of the South. Mas quão hospitaleira é Savannah para os trabalhadores horistas em busca de um segundo emprego para sobreviver ou o trabalhador de varejo que divide um carro com quatro colegas de quarto, que também trabalham em empregos de meio período? E quanto ao trabalhador essencial que ganha US $ 10 por hora na Kroger, que ganha muito para se qualificar para certa moradia baseada em renda e ajuda alimentar, mas não o suficiente para viver além do próximo salário?

Essas não são situações hipotéticas, mas a dura realidade das pessoas que ouvi enquanto realizava entrevistas em grupo com garçons em bares, butiques e supermercados em todo o centro da cidade e no lado sul. Todos expressaram medo de não conseguir acompanhar.

A abundância de histórias como a deles é em parte porque os dois senadores recém-eleitos pela Geórgia, Jon Ossoff e Raphael Warnock – cuja adição à câmara torna a aprovação de um aumento salarial ainda mais plausível – ambos apóiam a Luta por US $ 15.

Qualquer legislação apresenta complexidades que devem ser tratadas com responsabilidade. Ainda assim, a questão mais profunda para os georgianos e para o Sul em geral é se continuaremos a ver um aumento forçado no padrão de vida básico como um custo indesejável ou, em vez disso, como um investimento em nossas comunidades.

Em suma, “Aumentar o salário mínimo é a melhor coisa para a indústria”, disse-me o Sr. Plowden. “O Sul precisa de trabalhadores de hospitalidade. Essa é a nossa mão de obra altamente qualificada – é nisso que nos especializamos. ”

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